Загадочный феномен, который окрестили «100-тысячелетней проблемой», повторялся в прошедший миллион лет и приводил к обледенению Северной Америки, Европы и Азии. До последнего момента ученые не могли объяснить, почему так происходит.

Ранее ледниковые периоды на нашей планете происходили с интервалами 40 тысяч лет. Однако почти миллион лет назад, во времена среднеплейстоценового перехода, промежутки между ледниковыми периодами удлинились с 40 тысяч до 100 тысяч лет.

Новое исследование сотрудников Кардиффского университета (Великобритания) предполагает, что в этой перемене виноваты океаны, а именно, способ, которым они «высасывают» углекислый газ из атмосферы.

Изучая химический состав крошечных окаменелостей на дне океана, команда ученых обнаружила, что больше CO2 попадало в океанские глубины во время ледниковых периодов, которые длились 100 тысяч лет. Это значит, что дополнительный углекислый газ вытягивался из атмосферы и попадал в океаны, понижая температуру на Земле, из-за чего огромные ледовые щиты покрывали Северное полушарие.

Морские водоросли играют ключевую роль в удалении CO2 из атмосферы, так как углекислый газ — важнейший ингредиент фотосинтеза. CO2 попадает обратно в атмосферу, когда вода из глубин океана поднимается на поверхность в ходе процесса, который называется апвеллинг. Но когда объем морского льда огромен, CO2 попадает в атмосферу в меньших количествах, что увеличивает ледяной покров и продлевает ледниковый период.

Сейчас Земля переживает теплый период. Последний ледниковый период закончился 11 тысяч лет назад. С тех пор температура и уровень моря повысились, а ледяные шапки отступили обратно к полюсам. Потепление планеты также ускоряют рукотворные выбросы углекислого газа.